Animales exóticos podrían conllevar un riesgo para la salud en los Estados Unidos

Miles de animales exóticos entran a los EE.UU. cada día. Algunos de ellos están enfermos. Como resultado, los estadounidenses son vulnerables a una epidemia mortal.


Por Carol Johnson

Más de 650 millones de animales exóticos fueron importados legalmente a los Estados Unidos durante los últimos tres años, de acuerdo con los informes de EE.UU. Otros millones de animales se introducen de contrabando a través de las fronteras. Los $ 10 mil millones al año para el mercado negro ilegal de animales exóticos es el segundo mercado después de las drogas ilegales. El gobierno emplea a 120 inspectores para evaluar los millones de animales que entran en el país. Los expertos de control de enfermedades dicen que el riesgo para la salud pública que representan estos animales potencialmente podría ser mayor que el de un acto terrorista.

De acuerdo con los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades, al menos 75% de todas las nuevas amenazas infecciosas en los EE.UU. se encuentran en enfermedades zoonóticas, que saltan de los animales a los seres humanos. Se estima que 50 millones de personas en todo el mundo han sido infectadas con enfermedades zoonóticas desde 2000 y más de 75.000 han muerto.

La demanda de fauna exótica está en auge, gracias a las estrellas de Hollywood y la exposición televisiva. Muchos padres desean que sus hijos tengan mascotas exóticas y de esta manera abren sus hogares para enfermedades potencialmente mortales. “Un animal salvaje estará en el monte, y en menos de una semana estará en el dormitorio de una niña”, dijo Darin Carroll, un unspector del CDC.

Durante tres años, Carroll viajaba alrededor del mundo  para conocer sobre el origen de un brote de viruela del simio en 2003 que ha enfermado a las personas en el Medio Oeste. Se cree que la enfermedad se transmite a las personas de los roedores importados de África. Aunque nadie murió, los investigadores tienen que aprender más sobre la enfermedad para detener un brote futuro si se produce.

Las estadísticas más recientes de las bacterias y virus que saltan de los animales a los seres humanos pintan un cuadro grave de la amenaza. Más de 770 personas se han enfermado en los últimos seis de tularemia, una enfermedad virulenta que se puede obtener a partir de conejos, hámsters y otros roedores. Hantavirus, otro virus transmitido por roedores, puede causar enfermedades respiratorias agudas y ha matado al menos a 93 personas en la última década y ha enfermado a más de 300 personas. Más de 210.000 estadounidenses se enfermaron entre 2000 y 2004 con salmonella, y murieron por lo menos 89. La mayoría de las infecciones por salmonella proviene de alimentos contaminados, pero hasta el 5% ha sido vinculado a las mascotas como iguanas y tortugas. El año pasado, al menos 30 personas en 10 estados se enfermaron por una forma resistente a los medicamentos de salmonela vinculada a los hámsters y otros animales domésticos de moda.

Una de las últimas amenazas de virus está ligada a un pequeño mamífero carnívoro con dientes afilados que está de moda entre las celebridades y coleccionistas de mascotas exóticas. El mico león, un nocturno arborícola animal de Centroamérica y los bosques tropicales de América del Sur, no puede ser totalmente domesticado y tiene una mordida particularmente peligrosa. Paris Hilton aprendió esta dura lección durante el verano pasado, cuando su mascota kinkajou “Baby Luv” la mordió en el brazo. El verano pasado, un empleado del zoológico en Inglaterra fue mordido por una kinkajou en la muñeca, y la infección casi le hizo perder los dedos.

Paul Arguin, un experto de CDD en las importaciones de animales exóticos, dice: “Tener un animal en la naturaleza y ponerlo en el dormitorio de su hijo no es una buena idea. Simplemente no sé mucho acerca de las enfermedades que estos animales llevan”. Además de Hantavirus, los roedores pueden portar la fiebre hemorrágica boliviana, una nueva cepa de la cual fue descubierta en 1990 en algunos primates. Durante la década de 1990, los roedores del desierto llamados jerbos fueron importadas de Egipto a Texas como mascotas, y muchos de los nuevos propietarios se enfermaron con un extraño sarpullido que los doctores no pudieron identificar o tratar.

Miles de monos se importan cada año para la investigación de China, Vietnam, Indonesia y otros países alrededor del mundo. Aunque los monos se ponen en cuarentena durante 31 días y pasan un examen de tuberculosis, no se ponen a prueba para cualquier otra cosa, a menos que parezcan estar enfermos. Sin embargo, los monos son portadores de virus y bacterias peligrosos que no los enferman pero pueden matar a seres humanos. Por ejemplo, aproximadamente el 80-90% de todos los monos macacos adultos son portadores del virus del herpes B sin ser dañados por él. Pero los seres humanos infectados con herpes B pueden sufrir daño neurológico grave o la muerte. Aunque el CDD ha prohibido la importación de la mayoría de los monos como mascotas a partir de 1975, algunos macacos importados para la investigación ahora se venden en el mercado abierto, porque el gobierno no hace un seguimiento de los animales después de terminar la cuarentena.

No hay un organismo único encargado de la supervisión de todas las importaciones ilegales. El CDC es responsable de asegurar la cuarentena de monos importados, el Departamento de Agricultura es responsable de la salud del ganado y la cuarentena de las aves silvestres y animales salvajes, y el Servicio de Pesca y Vida Silvestre es responsable de detener la vida silvestre de contrabando y hacer cumplir las leyes destinadas a proteger a las especies exóticas. “Los tres organismos no trabajan juntos”, dijo Cathy Johnson-Delaney, un veterinario que asesoró al Departamento de Agricultura durante la década de 1990. “Deberíamos examinar a todos los bichos que vienen a los EE.UU. No estamos haciendo esto”.

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