Animales exóticos podrían conllevar un riesgo para la salud en los Estados Unidos

Miles de animales exóticos entrar a los EE.UU. cada día con los procedimientos de detección muy pequeñas en lugar de la enfermedad. Como resultado, los estadounidenses son vulnerables a una epidemia mortal.


Por Carol Johnson

Más de 650 millones de animales exóticos fueron importados legalmente a los Estados Unidos durante los últimos tres años, de acuerdo con los EE.UU. Fish and Wildlife Service. Otros millones de animales se introducen de contrabando a través de las fronteras ilegalmente. Los $ 10 mil millones al año para el mercado negro ilegal de animales exóticos es la segunda a las drogas ilegales. La mayoría de los animales son traídos al país con proyección muy poco o nada en absoluto para la enfermedad. El gobierno emplea a 120 inspectores para evaluar los millones de animales que entran en el país. Los expertos de control de enfermedades dicen que el riesgo para la salud pública que representan estos animales potencialmente podría ser mayor que la de un acto terrorista.

De acuerdo con los EE.UU. Centros para el Control y Prevención de Enfermedades, al menos 75% de todas las nuevas amenazas infecciosas en los EE.UU. se encuentran en enfermedades zoonóticas, que saltan de los animales a los seres humanos. Cinco de las seis enfermedades de los CDC considera que las principales amenazas a la seguridad nacional son zoonóticos. La Journal of Internal Medicine estima que 50 millones de personas en todo el mundo han sido infectadas con enfermedades zoonóticas desde 2000 y más de 75.000 han muerto.

La demanda de fauna exótica está en auge, gracias en gran parte a las estrellas de Hollywood y la exposición televisiva. Muchos padres  desean que sus hijos tengan lo último en mascotas exóticas  y de esta manera abren sus hogares para potencialmente mortales enfermedades. “Un animal salvaje estará en el monte, y en menos de una semana estará en el dormitorio de una niña”, dijo Darin Carroll, un cazador de la enfermedad con el CDC.

Durante tres años, Carroll ha viajado alrededor del mundo sobre el origen de un brote de viruela del simio en 2003 que ha enfermado a las personas en el Medio Oeste. La enfermedad se cree que se transmite a las personas a partir de los roedores importados de África. Aunque nadie murió, los investigadores tienen que aprender más sobre la enfermedad por lo que estarán preparados para detener un brote futuro que se produzca.

Las estadísticas más recientes de las bacterias y virus que saltan de los animales a los seres humanos pintan un cuadro grave de la amenaza. Más de 770 personas se han enfermado en los últimos seis años a partir de la tularemia, una enfermedad virulenta que se puede contratar a partir de conejos, hámsters y otros roedores. Hantavirus, otro virus transmitida por roedores, pueden causar enfermedades respiratorias agudas y de la muerte y ha matado al menos a 93 personas en la última década y ha enfermado a más de 300 personas. Más de 210.000 estadounidenses se enfermaron entre 2000 y 2004 con salmonella, y murieron por lo menos 89. La mayoría de las infecciones por salmonella provienen de alimentos contaminados, pero hasta el 5% han sido vinculados a las mascotas como iguanas y tortugas. El año pasado, al menos 30 personas en 10 estados se enfermaron por una forma resistente a los medicamentos de salmonela vinculado a los hámsters y otros animales domésticos de moda “de bolsillo”.

Una de las últimas amenazas de virus animales está ligado a un pequeño mamífero carnívoro con dientes afilados que está de moda entre las celebridades y coleccionistas de mascotas exóticas. El mico león, un nocturno arborícola animal de Centroamérica y los bosques tropicales de América del Sur, no puede ser totalmente domesticado y tiene una mordida particularmente peligrosa. Paris Hilton aprendido esta dura lección durante el verano pasado, cuando su mascota kinkajou “Baby Luv” la mordió en el brazo. Hilton tuvo la suerte de que ella sólo tenía que soportar un viaje a la sala de emergencias. El verano pasado, un empleado del zoológico en Inglaterra fue mordido por una kinkajou en la muñeca, y la infección casi le hizo perder los dedos.

Los más de 210 millones de animales importados legalmente a los EE.UU. el año pasado por los parques zoológicos, los alimentos, la investigación, exposiciones, cotos de caza, y las mascotas exóticas incluye peces, anfibios, reptiles, aves y mamíferos. Los mamíferos importados capturados en el medio silvestre como monos macacos, canguros, chinchillas y canguros. Sin embargo, sólo las aves silvestres, primates y algunos mamíferos  tienen la obligación de poner en cuarentena a su llegada a los EE.UU. El resto son con ningún cribaje de enfermedades, a excepción de controles ocasionales en busca de garrapatas.

Paul Arguin, un experto CDD en las importaciones de animales exóticos, dice: “Teniendo un animal en la naturaleza y ponerla en el dormitorio de su hijo no es sólo una buena idea. Simplemente no sé mucho acerca de las enfermedades que estos  animales llevan.” Además de Hantavirus, los roedores pueden portar la fiebre hemorrágica boliviana, una nueva cepa de la cual fue descubierta en 1990 en algunos primates. Durante la década de 1990, los roedores del desierto llamado jerbos fueron importadas de Egipto a Texas como mascotas, y muchos de los nuevos propietarios se enfermaron con un extraño sarpullido que los doctores no pudieron identificar o tratar.

Incluso cuando los animales exóticos se tamizan, lagunas peligrosas abundan. Miles de monos se importan cada año para la investigación de China, Vietnam, Indonesia y otros países alrededor del mundo. Aunque los monos se ponen en cuarentena durante 31 días y un examen de tuberculosis, no se ponen a prueba para cualquier otra cosa, a menos que parezcan estar enfermos. Sin embargo, los monos son portadores de virus peligrosos y bacterias que no los enferman pero pueden matar a seres humanos. Por ejemplo, aproximadamente el 80-90% de todos los monos macacos adultos son portadores del virus del herpes B sin ser dañados por él. Pero los seres humanos infectados con herpes B pueden sufrir daño neurológico grave o la muerte. Aunque el CDD ha prohibido la importación de la mayoría de los monos como mascotas a partir de 1975, algunos macacos importados para la investigación ahora se venden en el mercado abierto, porque el gobierno no hace un seguimiento de los animales después de terminar la cuarentena.

Los contrabandistas son cada vez más y más recursos a escondidas en los animales en el país, y no hay un organismo único encargado de la supervisión de todas las importaciones legales. El CDC es responsable de asegurar la cuarentena de monos importados, el Departamento de Agricultura es responsable de la salud del ganado y la cuarentena de las aves silvestres y animales salvajes cud-masticar, y el Servicio de Pesca y Vida Silvestre es responsable de detener la vida silvestre de contrabando y hacer cumplir las leyes destinadas a proteger a las especies exóticas. “Los tres organismos no trabajan juntos”, dijo Cathy Johnson-Delaney, un veterinario que asesoró al Departamento de Agricultura durante la década de 1990. “Deberíamos examinar a todos los bichos que vienen a los EE.UU. No estamos haciendo esto”.

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